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El sol es la fuente externa de calor de la Tierra. Cuando su superficie es alcanzada por la radiación solar, una parte de ella es absorbida por la atmósfera y reflejada por las nubes y las superficies terrestres y acuáticas. La radiación remanente es absorbida por la superficie terrestre, calentándose y entibiando la atmósfera, generándose a su vez, la emisión de radiación infrarroja invisible. Mientras que la atmósfera es relativamente transparente a la radiación solar, pequeñas cantidades de gases presentes en ella –conocidos como gases de efecto invernadero, GEI– absorben la radiación infrarroja emitida por la Tierra, actuando como un manto que previene el escape de esta radiación hacia el espacio, provocando, entre otros efectos, el calentamiento de la superficie terrestre. Este es el llamado efecto invernadero, el cual ha operado en la atmósfera de la Tierra por billones de años, debido a la presencia de los GEI naturales: el vapor de agua, el dióxido de carbono (CO2), el metano (CH4), el óxido nitroso (N2O) y el ozono (O3). Si no existiesen estos gases, la temperatura promedio de la Tierra sería 30 ºC más baja que en la actualidad, haciendo la vida imposible.

 

Sin embargo, aumentos en las concentraciones de los GEI alteran el balance de radiación de la Tierra, resultando en un “forzamiento radiativo positivo” que tiende a calentar la baja atmósfera y la superficie terrestre. Este es el efecto invernadero inducido, cuya magnitud dependerá de la proporción del aumento en la concentración de cada uno de los gases de efecto invernadero, de las propiedades radiativas de los gases involucrados y de las concentraciones de otros GEI ya presentes en la atmósfera.

Actualmente, existe gran preocupación porque el aumento de la concentración atmosférica de estos gases por actividades humanas (principalmente CO2 proveniente de la quema de combustibles fósiles), podría intensificar el efecto invernadero natural, llevando a un aumento en las temperaturas y a un cambio asociado en el clima mundial, lo que podría traer consecuencias insospechadas para la humanidad.

 
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